Las verdaderas historias de… (The True Stories of…)

Hace unas semanas he escrito unas líneas sobre Alonso de Contreras, un soldado español del siglo XVI, cuyas memorias inspiraron la vida del capitán Alatriste, el conocido héroe de Arturo Pérez-Reverte.  Cosa que al parecer no le gustó a casi nadie (pero a mí sí que me gustó escribirlo). Si no lo has leído, puedes encontrarlo aquí:

Capitán y español (Las vidas de aquellos capitanes)

A few weeks ago I wrote some lines about Alonso de Contreras, a Spanish soldier from the 16th century, whose memoirs inspired the life of Captain Alatriste, the well-known hero of Arturo Pérez-Reverte. A piece that apparently almost nobody liked (but I did like writing it). If you haven’t read it, you can find it here:

The Three (Spanish) Musketeers

Bueno. Como mencioné en ese post, Alonso de Contreras no fue el único soldado español que escribió sobre su vida. Hoy os voy a recomendar dos libros más; porque, creed me, la historia es mejor que la ficción.

Anyway. As I mentioned in that post, Alonso de Contreras wasn’t the only Spanish soldier who wrote about his life. Today I’m going to recommend you two more books; because, believe me, history is indeed better than fiction.


La verdadera historia de la conquista de Nueva España

El primer libro se llama La verdadera historia de la conquista de Nueva España y fue escrito por Bernal Díaz del Castillo, un soldado de Hernán Cortés. Se trata, como que no, la conquista de México, con todos los detalles sórdidos, gloriosos y sangrientos que podréis imaginar: la quema de los barcos, la subida a la cima de Popocatepetl en plena erupción, la primer vista de Tenochtitlán, las charlas con Montezuma, los sacrificios humanos, la Noche Triste… todo. La verdadera historia de la derrota de un imperio poderoso por unos cuatrocientos aventureros. ¡Vaya! Si no supiéramos que la historia es, de hecho, verdaderamente verdadera, nunca jamás la creeríamos.

The Conquest of New Spain

The first book is titled The Conquest of New Spain and was written by Bernal Díaz del Castillo, a soldier of Hernán Cortés. It’s about (obviously) the conquest of Mexico, with all the sordid, glorious and bloody details that you can imagine: the burning of the boats, the ascent of Popocatepetl during an eruption, the first glimpse of Tenochtitlan, the talks with Montezuma, the human sacrifices, the Noche Triste, the Sad Night, when the Spaniards fled for their lives… everything. The true history of the defeat of a powerful empire by some four hundred desperadoes. If we didn’t know that it was indeed a true history, we’d never believe it. 

Os recomiendo la versión abreviada que es menos de doscientas páginas. Aunque esta versión omite unos acontecimientos interesantes (por ejemplo, si lo recuerdo bien, lo del Popocatepetl), el libro entero de ochocientas páginas es, pues, ¡demasiado! Además, contiene muchas quejas de Bernal contra unos socios y contemporáneos, lo que a nosotros nos importa un pepino (aunque si estás escribiendo tu tesis sobre el tema, claro que no te limites a la versión abreviada en absoluto).

Por los de vosotros quienes saben leer en inglés (por muy infame que sea la sugerencia que leéis el libro en traducción), la edición de Penguin, The Conquest of New Spain, traducida por J. M. Cohen, es una excelente solución intermedia con sus cuatrocientas páginas, conteniendo todo que puede ser de interés a lectores hoy en día – y sin las partes aburridas.

In Spanish there are two editions of this work: the full original with eight hundred pages, including boring details of Bernal Díaz’s quarrels with his contemporaries and an abridged version of only two hundred pages which misses out on some of the action and much of the atmosphere. You English speakers are better off than the Spanish: the Penguin edition, translated by J. M. Cohen, includes all things of interests, preserves enough of the author’s voice to feel the atmosphere and leaves out all the boring details of his personal disputes with people we’ve never heard of (nor want to).

El diario del Gran Asedio de Malta 1565

El segundo libro que os recomiendo es El diario del Gran Asedio de Malta 1565 por Francisco Balbi de Correggio, un soldado italiano en servicio español. He acabado de terminar este libro anoche, pero estaba pretendiendo leerlo desde 2015, cuando visité Malta y leí citas en una historia sobre el asedio de Malta en 1565, escrito por Ernle Bradford, un marinero y historiador inglés. (Y un amante de los clásicos y el mar Mediterráneo además, pero eso no nos importa aquí.)

The Diary of the Great Siege of Malta 1565

The second book that I recommend you is the The Diary of the Great Siege of Malta 1565 by Francisco Balbi de Correggio, an Italian soldier in Spanish service. I have just finished this book last night, but I meant to read it since 2015, when I visited Malta and read some quotes in a history of the siege of Malta in 1565, written by Ernle Bradford, an English sailor and historian. (And the lover of classics and the Mediterranean Sea, but this is irrelevant here.)

Lo recuerdo muy bien: sentada en la terraza de nuestro apartamento en La Valeta, que daba al Gran Puerte y al fuerte de San Ángel, leyendo como los defensores del fuerte de San Telmo pedían permiso del comandante de Malta, Jean Parisot de la Valette, para retirarse, porque ya no podían más, y como de la Valette les respondió que se quedasen para ganar tiempo para los demás. Todos en San Telmo murieron.

I remember it very well: sitting on the terrace of our apartment in Valletta, overlooking the Grand Harbour and the fort of St Angelo, reading how the defenders of the fort of St Elmo asked permission to retire as there was no more they could do to defend their post; and how the commander of Malta, Jean Parisot de la Valette told them to stay to gain time for the sake of the rest. All the defenders of St Elmo died.

Parece que Balbi habla muy poco de este detalle en su diario, pero sí que habla, de día en día, de todos los detalles del asedio como los vio él mismo desde el fuerte de San Miguel, donde sirvió de arcabucero. Además, Balbi escribió una introducción muy lúcido explicando sobre el estado de la guerra contra los turcos, la importancia de la isla de Malta y los antecendentes del asedio.

As it happens, Balbie mentions this detail only in passing in his diary, but he does speak about, day by day, about all the details of the siege as he himself saw it from the fort of St Michael, where he served as arquebusier. In addition, Balbi wrote an excellent introduction, explaining about the war against the Turks, the importance of the island of Malta and the events leading up to the siege.

Dos historias emocionantes y conmovedores; leedlas.
Two exciting and moving stories; read them.

 

Enlaces:
The Great Siege: Malta 1565 (my view from the terrace / mi vista de la terraza - en inglés)
⇒ Vida de este capitán de Alonso de Contreras
⇒ The Conquest of New Spain by Bernal Díaz del Castillo on Project Gutenberg: Vol. 1 and Vol. 2La verdadera historia de la conquista de Nueva España de Bernal Díaz del Castillo en el sitio de web de la RAE

2 thoughts on “Las verdaderas historias de… (The True Stories of…)

  1. I have a Folio Society edition of ‘The Conquest of New Spain’, fascinating read & as you say, almost unbelievable.
    Not come across the second book you mention, but I’ll find a copy 🙂
    Your recommendations are always worth following up.

    Liked by 1 person

    1. Thank you – you just made my day 😀

      I think you should be able to find the other one in English on Amazon. The Spanish original on the hand is really difficult to get – copies are selling for up to 300 pounds. Having said that, I eventually found mine in a Spanish second hand bookshop online for a perfectly reasonable 19 euros, with free delivery to England, bless them. Didn’t want to believe my luck! 😀

      Liked by 1 person

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